Cràter de Silverpit

De Viquipèdia
Dreceres ràpides: navegació, cerca
Situació aproximada del cràter de Silverpit.

El cràter de Silverpit és una estructura submarina sepel·lida sota la mar del Nord, davant la costa del Regne Unit. Aquesta forma semblant a un cràter, anomenada en referència a la Silver Pit – una vall submarina propera coneguda per generacions de pescadors – fou descoberta durant l'anàlisi rutinària de dades sismològiques recollides en el transcurs de prospeccions de petroli, i el 2002 fou descrita per primera vegada com un possible cràter d'impacte.[1] Si és realment així, seria el primer cràter d'impacte identificat al Regne Unit o a prop seu. Tanmateix, aquesta interpretació és controvertida i se n'han proposat orígens alternatius.[2] Se situa l'edat de l'estructura a entre fa 74 i fa 45 milions d'anys (Cretaci superiorEocè).[3]

Descobriment[modifica | modifica el codi]

Vista en perspectiva de la superfície de guix superior, mirant cap al nord-est, i mostrant el cràter central i els anells que l'envolten. Els colors falsos indiquen la profunditat (vermell/groc=somer; blau/lila=profund). Imatge: Phil Allen (PGL) i Simon Stewart (BP).

El cràter fou descobert pels geocientífics petroliers Simon Stewart, de BP, i Philip Allen, de Production Geoscience Ltd, durant una anàlisi rutinària de dades sísmiques mentre buscaven dipòsits de gas natural en una regió a uns 130 km de l'estuari del Humber. Allen remarcà un conjunt inusual d'anells concèntrics. Tot i que semblava que podrien haver estat creats per un impacte, Allen no tenia experiència amb les estructures d'impacte, de manera que en penjà una imatge a la paret del seu despatx, esperant que algú altre pogués aclarir el misteri. Stewart, que visitava Production Geoscience en referència a un tema diferent, veié la imatge i suggerí que podria ser una estructura d'impacte. El descobriment del cràter i la hipòtesi de l'impacte fore recollits a la revista Nature el 2002.[1]

El cràter de Silverpit fou anomenat en referència a la zona pesquera de Silver Pit, on es troba situat. Aquest nom fou donat pels pescadors a una llarga i gran àrea deprimida situada al fons de la mar del Nord, que es creu que és una antiga vall fluvial que es formà quan el nivell del mar era més baix durant l'edat glacial.

Només tres anys abans que s'anunciés el descobriment del cràter de Silverpit, s'havia suggerit que les dades sísmiques de la mar del Nord tenien grans possibilitats de contenir proves d'un cràter d'impacte: tenint en compte la velocitat de formació de cràters a la Terra i la mida de la mar del Nord, el nombre esperat de cràters d'impacte seria 1. El cràter es troba habitualment sota una capa de sediments de fins a 1.500 m de gruix, que forma el llit de la mar del Nord a una profunditat d'uns 40 m. Estudis suggereixen que, a l'època de la formació del cràter, l'àrea es trobava sota entre 50 i 300 m d'aigua.[1]

Origen[modifica | modifica el codi]

L'origen del cràter és actualment tema de debat dins la comunitat geocientífica, havent-se proposat teories alternatives com ara una retirada de la sal o una conca en separació,[4] suscitant dubtes sobre la categorització de Silverpit com a estructura d'impacte.[5]

Proves a favor de la teoria de l'impacte[modifica | modifica el codi]

Allen i Stewart valoraren i rebutjaren altres mecanismes de producció de cràters quan descobriren el cràter de Silverpit. Exclogueren el vulcanisme perquè no hi havia anomalies magnètiques al cràter, que serien d'esperar si s'hi haguessin produït erupcions. La retirada de dipòsits de sal situats a sota el cràter, que és un mecanisme conegut de formació d'alguns cràters, fou descartada perquè les capes de roca del Triàsic i del Permià situades a sota el cràter no semblen haver estat pertorbades. Un altre indici important que un impacte havia creat el cràter era la presència d'un pic central – quelcom difícil de formar-se excepte en un impacte de meteorit.

Proves a favor d'interpretacions alternatives[modifica | modifica el codi]

Les anàlisis de dades sísmiques a més gran escala, però més antigues, per part del Professor John Underhill, geòleg a la Universitat d'Edimburg, el dugué a suggerir que la retirada de material a les profunditats era en realitat una explicació més adequada.[2] Underhill observà que totes les capes de roca fins al Permià (amb una edat d'uns 250 milions d'anys) estaven plegades sinclinalment, i que els sediments d'aquesta era del cràter havien perdut espessor, suggerint que el cràter s'estava formant mentre es dipositaven sediments permians.[2]

Estructura[modifica | modifica el codi]

Dades sísmiques que mostren el cràter i la seva estructura d'anells concèntrics (Crèdits de la imatge: Phil Allen (PGL) i Simon Stewart (BP))

Silverpit té aproximadament 2,4 km d'ample. Està envoltat d'anells concèntrics, la qual cosa és inusual per a cràters en la superfície, que s'estenen per prop de 10 km del centre. Aquests anells donen al cràter un aspecte alguna cosa similar al cràter Valhalla de Cal·listo, la lluna de Júpiter, i altres cràters similars en Europa [4]. Normalment els cràters amb anells tendeixen a ser molt més grans que Silverpit, de manera que, si la hipòtesi de l'impacte és correcta, encara quedaria per aclarir l'origen dels anells de Silverpit. Un factor que complica les coses és que la major part dels impactes coneguts estan en terra ferma, mentre que dos terços dels objectes que impacten cauen al mar, de manera que els resultats d'impactes sota l'aigua han estat molt menys estudiats que els impactes en els continents.

Una possibilitat és que després que l'impacte formés una depressió en forma de bol, el material suau d'al voltant es va lliscar cap al centre, deixant després de sí els anells concèntrics. Es pensa que perquè això hagi ocorregut, el material suau hauria de formar una capa prima, amb material més dur sobre ella. Una capa prima de material mòbil sobre una capa dura és una configuració freqüent en les llunes congelades però no és alguna cosa comuna en els cossos rocosos del Sistema Solar. S'ha suggerit que una capa calcària fortament pressionada sota la superfície va poder haver actuat com la capa suau i mòbil[5].

L'impacte[modifica | modifica el codi]

A partir de la grandària del cràter i de la hipòtesi sobre la velocitat de l'objecte que va impactar, es pot estimar la grandària de l'objecte que va xocar. Els objectes que impacten generalment es desplacen a velocitats de l'ordre dels 20-50 km/s; a aquesta velocitat, faria falta un objecte rocós d'uns 120 m de diàmetre i una massa de 2.0×109 kg per formar un cràter de la grandària de Silverpit. Si va ser un cometa, un objecte menys rocós que un meteorit, llavors la seva grandària hauria de ser una mica més gran.

A manera de comparació, s'estima que l'objecte que va xocar amb la Terra en Chicxulub va haver de mesurar aproximadament 9,6 km de diàmetre. Es pensa que l'objecte responsable del esdeveniment de Tunguska en 1908 va haver de ser un cometa o un asteroide de prop de 60 m de diàmetre, amb una massa d'aproximadament 4×108 kg [6].

Un objecte de 120 m de diàmetre caient al mar a la velocitat de diversos quilòmetres per segon va haver de produir un enorme tsunami. Els científics estan actualment buscant proves de grans tsunamis a les àrees circumdants que hagin ocorregut en l'època estimada per a l'impacte, no obstant això, no se n'ha trobat fins ara evidència.

Edat[modifica | modifica el codi]

La posició del cràter dins de les capes de roca i sediment en el fons del mar pot ser utilitzada per establir un rang d'edat: els sediments dipositats abans de la formació del cràter hauran sofert modificacions, mentre que aquells dipositats després de la seva formació no tindran característiques similars als d'altres zones properes. Allen i Stewart van trobar que la formació de Silverpit va modificar les capes de sediments del Cretaci i del Juràsic, deixant intactes les capes de sediment del període terciari. El període cretaci va acabar fa uns 65 milions d'anys, de manera que Silverpit va haver de formar-se fa aproximadament 60 o 65 milions d'anys. L'impacte de Chicxulub, que va anar probablement un factor principal en la desaparició dels dinosaures, va ocórrer fa 65 milions d'anys.

Aquest mètode per estimar l'edat de formació és poc exacte, i els seus resultats són qüestionats amb les hipòtesis d'altres orígens del cràter d'Underhill. Altres formes possibles de datar l'impacte inclouen la recerca d'evidència de material expulsat com tektitas i dipòsits del suposat tsunami, que podrien trobar-se en qualsevol part al voltant de la conca del Mar del Nord, però aquestes proves haurien sofert repetides glaciacions. A més de permetre una millor determinació de l'edat del cràter, aquestes línies d'investigació també confirmarien la hipòtesi de l'impacte. Recentment s'han realitzat dues perforacions petrolieres a l'àrea del sistema d'anells del cràter. El seu estudi podria donar llum sobre l'origen i l'edat del cràter.

Podria ser útil també estudiar mostres del centre del cràter per a la determinació del seu origen i edat, però aquest tipus de mostres no han estat preses fins ara.

Part d'un impacte múltiple?[modifica | modifica el codi]

Silverpit és més semblat al cràter Valhalla de la lluna Cal·listo de Júpiter que a altres cràters de la Terra.

L'edat estimada de Silverpit condueix a la inevitable especulació sobre si està relacionat amb el cràter Chicxulub, de dimensions molt majors, i amb l'extinció dels dinosaures. L'edat encara no es coneix amb exactitud, de manera que només és possible fer especulacions. No obstant això, altres grans cràters d'impacte d'aproximadament la mateixa edat han estat descoberts, tots entre la latitud 20º i 70º N, la qual cosa porta a pensar que l'impacte de Chicxulub va poder haver estat un d'una sèrie d'impactes que van ocórrer tots al mateix temps.

La col·lisió del cometa Shoemaker-Levy 9 amb Júpiter en 1994 va demostrar que les interaccions gravitacionals poden fragmentar un cometa, donant origen a diversos ocorreguts en un període de diversos dies en xocar amb un planeta. Els estels amb freqüència mostren els efectes de la interacció gravitacional en les seves llargues cues de gas, i és probable que efectes i col·lisions similars hagin ocorregut en el passat. Aquest escenari va poder haver ocorregut a la Terra fa 65 milions d'anys.

No obstant això, l'evidència per a aquesta hipòtesi encara no és molt forta, atès que l'aproximació de les dates de creació del cràter Silverpit i dels altres hipotèticament associats tenen precisió d'uns quants milions d'anys.

Vegeu també[modifica | modifica el codi]

Enllaços externs[modifica | modifica el codi]

A Wikimedia Commons hi ha contingut multimèdia relatiu a: Cràter de Silverpit Modifica l'enllaç a Wikidata
En castellà
En anglès

Referències[modifica | modifica el codi]

  1. 1,0 1,1 1,2 Stewart SA, Allen PJ. «A 20-km-diameter multi-ringed impact structure in the North Sea». Nature, 418, 6897, 2002, pàg. 520–3. DOI: 10.1038/nature00914. PMID: 12152076.
  2. 2,0 2,1 2,2 Underhill JR. «Earth science: an alternative origin for the 'Silverpit crater'». Nature, 428, 6980, 2004, pàg. 280. DOI: 10.1038/nature02476. PMID: 15029895.
  3. Stewart, S. A. & Allen, P. J.. «3D seismic reflection mapping of the Silverpit multi-ringed crater, North Sea». Geological Society of America Bulletin, 117, 3, 2005, pàg. 354–368. DOI: 10.1130/B25591.1.
  4. K. Smith. «The North Sea Silverpit Crater: impact structure or pull-apart basin?». Journal of the Geological Society, 161, 2004, pàg. 593–602. DOI: 10.1144/0016-764903-140.
  5. K. Thomson; P. Owen; K. Smith. «Discussion on the North Sea Silverpit Crater: impact structure or pull-apart basin?». Journal of the Geological Society, 162, 2005, pàg. 217–220. DOI: 10.1144/0016-764904-070.

Coord.: 54° 14′ N, 1° 51′ E / 54.233°N,1.850°E / 54.233; 1.850